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Las 10 extraordinarias misiones espaciales que te esperan este 2018

Foto: NASA

La Luna, Marte, Mercurio o el Sol son sólo cuatro de los destinos del sistema solar de los que vamos a oír hablar mucho en 2018. La Agencia Espacial Europea (ESA) y  su homóloga estadounidense, la NASA, ya han presentado sus misiones espaciales para este año; pero no son las únicas. Compañías privadas como SpaceX, Blue Origin o Virgin Galactic, llevarán turistas al espacio más profundo. Si el año pasado despedíamos a una de las misiones más importantes de las dos últimas décadas, Cassini, este 2018 daremos la bienvenida a nuevos grandes retos espaciales, como la búsqueda de vida extraterrestre o acercarnos al Sol como nunca antes lo habíamos hecho.  Pero 2018 no solo se compone de espectaculares misiones, también trae lanzamientos de lo más curiosos, como la puesta en órbita de un coche deportivo Tesla, propiedad de Elon Musk, o de un satélite español, de nombre PAZ, dedicado a tareas de Defensa y seguridad.  Estas son las 10 misiones espaciales de 2018 que no puedes perderte:

SpaceX pone en órbita el Tesla Roadster – Febrero

Prevista en origen para el 29 de enero, Elon Musk, el multimillonario propietario de SpaceX, ha decidido aplazar al menos hasta el 6 de febrero el  lanzamiento a Marte del primer cohete Falcon Heavy de SpaceX con una carga útil de lo más curiosa, un coche deportivo. Concretamente se trata del Tesla Roadster midnight cherry, uno de los primeros coches que fabricó Tesla, y que Musk se quedó para sí mismo.  “Un coche rojo para un planeta rojo”, bromeó en su cuenta de twitter el empresario estadounidense.

El lanzamiento se llevará a cabo desde el Centro Espacial Kennedy, Florida.

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El Tesla Roadster de Musk a punto de ser embarcado en el cohete Falcon Heavy. | Foto: SpaceX

Lanzamiento del satélite español PAZ – Febrero

España lanzará el 17 febrero, por fin, el satélite PAZ, con tecnología radar y que se enfoca fundamentalmente en atender las necesidades de seguridad y defensa. Su puesta en órbita no ha estado exenta de dificultades, y es que ha sufrido importantes retrasos debido, entre otros motivos, a los problemas surgidos con el lanzador ruso contratado inicialmente, que tuvo que ser anulado como consecuencia de la guerra con Ucrania. Finalmente, la compañía propietaria, Hisdesat, decidió lanzarlo con un cohete Falcon 9 de SpaceX desde la Base de la Fuerza Aérea de Vandenberg en California.

Una vez que el satélite ya esté sobrevolando la Tierra, permitirá a España contar con imágenes de todos los puntos del planeta. Gracias a  su tecnología radar, será capaz de tomar más de cien imágenes diarias de hasta un metro de resolución, tanto diurnas como nocturnas, y con independencia de las condiciones meteorológicas.

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El satélite paz antes de su envío a EEUU | Foto: Hisdesat

El PAZ cuenta con algoritmos programados que ayudarán en aplicaciones relacionadas con la Defensa y seguridad o con tareas civiles de vigilancia. El satélite será operado durante un mes desde Alemania y posteriormente desde la Base del INTA en Torrejón de Ardoz, perteneciente al Ministerio de Defensa. El PAZ, de 1400 Kilogramos de peso y 5 metros de largo, tiene una vida útil de aproximadamente cinco años y medio prorrogable a siete.

Este satélite se desplazará a una velocidad de siete kilómetros por segundo y dará 15 vueltas a la Tierra en 24 horas; en cada órbita empleará una hora y media y necesitará de siete minutos para ejecutar una orden.

Google Lunar X Prize – Marzo

La competición espacial organizada por la Fundación X Prize, y patrocinada por Google, comenzó en 2017 y la fecha límite para ganar el premio es el 31 de marzo de 2018.  Google Lunar X Prize otorgará 20 millones de dólares (unos 17 millones de euros) al primer equipo que consiga hacer aterrizar un vehículo en la Luna, recorrer 500 metros y transmitir vídeos y fotos a la Tierra.

Los cinco equipos finalistas son: el japonés Hakuto, el indio IndoTeam, el Moon Express de EEUU, el Team Space IL de Israel y el equipo internacional Synergy Moon.

Además de los 20 millones de dólares que recibirá el ganador, se otorgarán otros cinco millones al segundo clasificado y cinco millones más en premios adicionales hasta un total de 30 millones de dólares (unos 25 millones de euros).

Con esta competición,  2018 podría ser el año con más actividad en el satélite en la historia de la exploración espacial.

 

TESS (NASA) – Abril

La NASA y SpaceX volverán a trabajar conjuntamente en abril de 2018, cuando el satélite TESS (Transiting Exoplanet Survey Satellite) despegará a bordo de un Falcon 9. El objetivo de esta misión es descubrir nuevos mundos que se localicen fuera del sistema solar, denominados exoplanetas.

Los científicos de TESS esperan que la misión catalogará más de 2.000 candidatos planetarios y aumentará enormemente el número actual de exoplanetas conocidos. De estos, se espera que aproximadamente 300 sean exoplanetas del tamaño de la Tierra y super-Tierras.

El lanzamiento del TESS se llevará a cabo el 18 de abril desde Cabo Cañaveral, Florida, EEUU.

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El satélite ‘cazaplanetas’ TESS. | Foto: NASA

Aeolus (ESA) – Mayo

Aeolus es la primera misión espacial en adquirir perfiles del viento a escala global. Estas observaciones casi en tiempo real mejorarán la precisión de la predicción meteorológica y climática numérica y avanzarán nuestra comprensión de la dinámica y los procesos tropicales relevantes para la variabilidad climática.

Aeolus lleva uno de los instrumentos más sofisticados jamás puestos en órbita: la sonda Aladin, que incluye dos potentes láseres, un gran telescopio y receptores muy sensibles.

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Simulación del satélite Aeolus de la Agencia Espacial Europea. | Foto: ESA

El láser genera luz ultravioleta que se proyecta a la atmósfera para obtener un perfil de los vientos de nuestro planeta: un método completamente nuevo de medir el viento desde el espacio. Además de avanzar en la ciencia, Aeolus desempeñará un papel importante en la mejora de las predicciones meteorológicas.

El lanzamiento se realizará el 1 de mayo desde el puerto espacial de Kourou, en la Guayana Francesa.

Insight (NASA) – Mayo

El 5 de mayo de 2018, la agencia espacial norteamericana enviará al espacio la misión Insight (Interior Exploration using Seismic Investigations, Geodesy and Heat Transport), que alcanzará el próximo 26 de noviembre el planeta rojo, donde permanecerá durante 728 días. Se trata de la primera misión enfocada en examinar el interior profundo de Marte, con el objetivo de comprender mejor los mundos rocosos del sistema solar. La sonda tiene previsto aterrizar a finales de noviembre.

El lanzamiento de la sonda marciana de la NASA InSight, el 5 de mayo, se realizará desde la Base de la Fuerza Aérea Vandenberg, California, EEUU. Es la primera vez que se manda una sonda a Marte desde Vandenberg.

Parker Solar Probe (NASA) – Julio-Agosto

La NASA lanzará una de sus misiones más peligrosas entre julio y agosto de 2018. La sonda Parker Solar Probe se situará a solo 6,4 millones de kilómetros de la superficie del Sol, soportando dosis de radiación y temperaturas muy elevadas (de más de 1.370ºC), nunca vistas anteriormente.

El objetivo de la misión es estudiar el origen del viento solar y de las tormentas que pueden afectar a la Tierra, además de analizar por qué la corona del Sol está mucho más caliente que la fotosfera. Parker Solar Probe usará la gravedad de Venus durante siete sobrevuelos durante casi siete años para acercar gradualmente su órbita al Sol.

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Simulación de la sonda en su llegada al Sol | Foto: NASA/Johns Hopkins University Applied Physics Laboratory

BepiColombo (ESA) – Octubre

La Agencia Espacial Europea (ESA) y su homóloga nipona (JAXA) enviarán al espacio su primera misión a Mercurio en octubre de 2018. Las dos sondas forman parte del programa BepiColombo, que tendrá el objetivo de estudiar el planeta más pequeño y menos estudiado del sistema solar.

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Ilustración de la BepiColombo durante un sobrevuelo de Venus. | Foto: Airbus Defence and Space

La sonda viajará por el espacio durante más de siete años antes de alcanzar Mercurio. Cuando llegue, se separará en dos partes. La primera es la sonda Mercury Planetary Orbiter (MPO), que estudiará la superficie del planeta y utilizará instrumentos de alta tecnología para investigar el interior de Mercurio. La segunda, Mercury Magnetospheric Orbiter (MMO), perteneciente a la JAXA, estudiará el campo magnético de Mercurio.

La misión debe su nombre a Giuseppe (apodado familiarmente como Bepi) Colombo, un científico que estudió la órbita de Mercurio y contribuyó decisivamente a desarrollar la tecnología para realizar viajes interplanetarios.

El lanzamiento se realizará el 5 de octubre desde el puerto espacial de Kourou, en la Guayana Francesa.

Cheops – Finales de año

Además del instrumento TESS de la NASA, la Agencia Espacial Europea quiere lanzar la misión Cheops a finales de 2018. Este proyecto tendrá como objetivo descubrir nuevos exoplanetas. La misión, una colaboración entre la ESA y Suiza, tiene como objetivo estudiar los planetas extrasolares de menores dimensiones, los que se sitúan entre el radio de la Tierra y el de Neptuno.

Para llevar a cabo su misión, la sonda utilizará una técnica llamada fotometría de tránsito: “Cheops monitorizará la luz óptica e infrarroja de estrellas individuales y medirá con precisión el descenso en la señal durante el tránsito de un planeta, al atravesar por delante de la estrella, utilizando un fotómetro de ultra alta precisión”, explica  Kate Isaak, científica de proyecto de CHEOPS.

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Cheops entrando a la cámara acústica. | Foto: ESA-C. Carreau

Otras misiones sin fecha: transporte de ‘turistas espaciales’

La apuesta espacial más fuerte de 2018 es la de la empresa SpaceX, que planea llevar este año dos turistas a un viaje alrededor de la Luna. En abril realizará una misión robótica no tripulada hasta la Estación Espacial y en agosto la primera misión tripulada. En esta carrera entre empresas privadas  también está Boeing, con un vuelo tripulado previsto para noviembre. Ambas compañías tienen un contrato firmado con la Nasa.

Por su parte, el dueño de Virgin Galactic, Richard Branson, ha confirmado sus planes de enviar pasajeros al espacio en 2018 con su nave SpaceShipTwo. Ya son 500 clientes potenciales los que han reservado un lugar en uno de sus viajes a un coste de 250.000 dólares estadounidenses cada uno. Branson también ha invitado al profesor Stephen Hawking a ir al espacio a bordo de un vuelo de Virgin Galactic. El físico y cosmólogo, de 75 años, ha aceptado.

Asimismo, Blue Origin, la empresa de vuelos espaciales privados del multimillonario Jeff Bezos, prevé llevar a cabo su primer viaje tripulado en 2018 con su nave New Shepard. Bezos, fundador de Amazon, espera construir seis vehículos New Shepard, diseñados para volar de forma autónoma con seis pasajeros a más de 100 kilómetros por encima de la Tierra.

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